Inaltérabilité des pierres

L'inaltérabilité des pierres minérales repose sur trois propriétés :

  • La dureté
  • La ténacité
  • L'insensibilité aux agents chimiques

La dureté pourrait se traduire par la résistance aux rayures. On considère qu'un minéral est plus dur qu'un autre si ce premier peut rayer ce dernier. Autrefois un test de dureté était utilisé pour l'examen d'une pierre, il consistait à utiliser la pierre pour en rayer une autre afin d'établir son authenticité. Inventé par un minéralogiste viennois Frédéric Mohs en 1812, ce procédé était peu précis et risquait d'endommager la pierre, il a donc été abandonné par la suite en joaillerie, néanmoins l'échelle de Mohs est restée comme référence.

L'échelle de Mohs forme une série progressive où chacun des minéraux raye le précédent, et est rayé par le suivant. Deux minéraux d'égale dureté se rayent réciproquement mais avec difficulté. Les pierres d'une dureté de 1 et 2 passent pour tendres, celles entre 3 et 6 ont une dureté moyenne, et celles au delà de 6 sont dites dures. Les minéraux classés dans l'échelle de Mohs entre 8 et 10 sont qualifiés de pierres dures. Cependant il faut savoir que certaines pierres ont une dureté variable selon la surface ou la direction où s'exerce la pression. L'échelle de Mohs pour la dureté est un barème relatif : elle ne permet que de déterminer quel minéral raye l'autre, mais cette échelle limitée ne donne pas d'informations quant à la mesure de variations de dureté.

Échelle de Mohs

DuretéMinéral
1 Talc, friable sous l'ongle
2 Gypse, rayable avec l'ongle
3 Calcite, rayable avec une pièce en cuivre
4 Fluorine, rayable (facilement) avec un couteau
5 Apatite, rayable au couteau
6 Orthose, rayable à la lime et par le sable
7 Quartz, peut rayer une vitre
8 Topaze, rayable par le carbure de tungstène
9 Corindon, rayable au carbure de silicium
10 Diamant, rayable avec un autre diamant

 

Exemples de dureté de pierres usuelles sur l'échelle de Mohs

DuretéGemmes
10 Diamant
9 Rubis, Saphir
8 Spinelle, Topaze
7,5 Émeraude, Aigue-marine, Tourmaline
7 Améthyste, Quartz, Citrine
6,5 à 7 Tanzanite, Grenat, Péridot, Agate
5 à 6 Opale, Lapis-lazuli, Turquoise

 

À savoir qu'il ne faut pas confondre la dureté d'une pierre et sa ténacité - sa résistance au choc - : le diamant très dur ne pouvant être rayé que par un autre diamant se brise pourtant lorsqu'il subit un choc.

Enfin un autre critère de durabilité est l'insensibilité des pierres face aux agents chimiques les plus fréquents de notre environnement. La plupart des gemmes sont des oxydes ou des silicates et résistent aux agressions chimiques.

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